Photo by Iris Rodriguez / Yacatsol

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As many US states and municipalities have begun to eschew the colonial tradition of “Columbus Day” in favor of adopting Monday’s holiday as “Indigenous Peoples’ Day,” one might wonder where people of Mexican heritage fit in.

For some, this is a controversial question due to hundreds of years of mestizaje, or mixture, and also due to hundreds of years of colonialism and colonized thinking. For others, this is not controversial at all, because with few European women brought to this continent, the mixture was not co-equal and consensual, and thus, most Mexicans essentially remain Indigenous or are de-Indigenized peoples as a result of colonization.

All answers are complex because the category of mestizo/mestiza is actually a non-scientific term born of a racial caste system of exploitation, designed primarily not as a racial descriptor, but to deprive people of their full human rights. If it were simply a racial designation, in all likelihood, most Mexicans would be considered mestizo or Indigenous; in Canada, a metis or person of “mixed-blood” is considered a First Nations person. In Mexico, very few Mexicans are considered “white.”

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One of the primary answers also gives us a clue as to why Mexicans have always been exploited in the United States.

The Mexican American Identity Throughout History

In the US, Mexicans represent memory; a reminder of land theft and unjust war. Yet what is commonly expressed by omission is that they are the antithesis of idealized, blonde and blue-eyed Americans. Mexicans are viewed as utter outsiders, as enemy “others.” This has to do with the unfinished business of Manifest Destiny: Blacks were to be enslaved and Native peoples were supposed to have been eradicated from these “promised lands” of North America.

Mexicans have been viewed by white Americans as inferior peoples and convenient scapegoats. This thinking was behind the periodic, massive and inhumane deportation campaigns throughout US history, from the lynching campaigns of the 1840s-1920s, to the Trump administration’s current immigration policy.

During the height of the Chicano Movement, activists asserted a radical pride: they were mestizo/mestiza (mixed-peoples) and part of a bronze continent that did not recognize any “capricious borders.” This was the origin of “Brown is Beautiful” and “Brown Power,” and such ideas were embedded within El Plan Espiritual de Aztlán, one of the foundational documents of this movement.

Many in the movement also proclaimed Indigeneity. This was contrary to how previous generations of Mexican Americans had identified, insistent upon a white identity, in particular, for waging legal desegregation battles. However, as University of Texas scholar Martha Menchaca has demonstrated in “Chicano Indianism,” Mexican Americans were never actually treated by society and its institutions as white, especially in the courtroom.

Almost 50 years after the height of the movement, the question now being posed is whether Mexicans/Chicanos/Chicanas are Native peoples, especially since the population has skyrocketed and is no longer confined to the US Southwest. They have also been joined by many more millions of peoples from Mexico and Central America, who often share a common Mesoamerican root, and who increasingly come from living Indigenous pueblos.

Shifting Identities

Communities of Zapotec, Mixtec, Purépecha, Otomi, Nahua and Maya peoples, to name a few, identify as Indigenous, as do some Mexican peoples that have mixed with Native Americans throughout the United States.

The question of Indigeneity, then, is largely about de-Indigenized Mexicans and Central Americans: Are they Native? That question should be restricted to de-Indigenized peoples, but even Yaquis (who generally live in the Southwestern US, as well as northern Mexico), for example, are viewed by some as Mexican, as opposed to Native. Adding to this complexity, some consider O’odham peoples who live in Sonora also as Mexicans and not O’odham.

During the Chicano movement, Mexicans/Chicanos/Chicanas generally spoke of descending from Indigenous peoples — Aztec and Maya, primarily. They never identified when they themselves stopped being Indigenous. That is the key — Indigeneity is not simply the past, but also the present.

Given that we are speaking of perhaps 30-40 million people, is a shift toward identifying as Indigenous, among a population that is itself historically anti-Indigenous, possible? Who decides? Does white America — including the US government — have a say in this matter? The government can define US citizenship, but arguably has no standing when it comes to defining a historical identity that precedes the formation of the United States and, in effect, involves the entire continent, as opposed to just the US.

It is a conversation that needs to be had, especially within a society that is hell-bent on erecting a massive wall — the consummate symbol of white supremacy — to keep the “Brown hordes” out.

The people who would have a say in this matter would be the AmerIndigenous peoples — the original peoples of this continent — especially within the United States. This may not be an easy question to answer. Due to colonialism and extreme racism, many Mexicans over the centuries have been trained or raised to reject their own ancestry, and many have done so and continue to do so. Given this reality, many original peoples would never “accept them back.” Others have and do, and many do so with open arms, wondering why it has taken them so long “to return.”

I suspect that if there ever comes a time of full acceptance, it will come about as a result of much dialogue. And yet, it will be these de-Indigenized communities that will ultimately have to decide upon not simply their identity, but also their future.

However Mexicans ultimately choose to identify, what is certain is that unless something radical happens, chances are very likely that they will not be accepted as full human beings by this society in the foreseeable future. Thus, will Mexicans acknowledge their future as intertwined with the recognized original peoples of this continent, or will they choose a different course?


En Español


¿Los Mexicanos y Los Centroamericanos son Nativos o Indígenas?
Por Roberto Rodríguez

Para algunos, esta es una cuestión controvertida debido a cientos de años de mestizaje o mezcla y también debido a cientos de años de colonialismo y pensamiento colonizado. Para otros, esto no es nada polémico porque con pocas mujeres europeas que fueron traídas a este continente, la mezcla no fue igualitaria y consensuada, por lo que la mayoría de los Mexicanos permanecen esencialmente indígenas o son pueblos des-indigenizados como resultado de la colonización (México Profundo, 1996).

Todas las respuestas son complejas porque la categoría de mestizo / mestiza es en realidad un término no científico nacido de un sistema de castas raciales de explotación, diseñado principalmente no como un descriptor racial, sino para privar a la gente de sus derechos humanos. Si se tratara simplemente de una designación racial, en Canadá, un metis o persona de “sangre mezclada” se considera una persona “First Nation,” o Indijena.

Una de las respuestas primarias, sin sorpresa, también nos da una idea de por qué los Mexicanos siempre han sido odiados y despreciados en los Estados Unidos.

En los Estados Unidos, los Mexicanos representan la memoria; un recordatorio del robo de tierras y la guerra injusta. Sin embargo, lo que comúnmente se expresa por omisión y comisión, es que son la antítesis de los estadounidenses idealizados, rubios y de ojos azules. Los Mexicanos son vistos como extranjeros y enemigos “otros” y como mestizos impuros; salvajes tal vez, aunque nunca noble e incuestionablemente ajeno. Ser un recordatorio tiene que ver con el asunto inconcluso del destino manifiesto: los negros debían ser esclavizados y se suponía que los pueblos originarios debían ser erradicados de estas “tierras prometidas”.

Los Mexicanos siempre han sido vistos simplemente como pueblos inferiores y “en el camino”, y siempre han sido siempre para chivos expiatorios convenientes. Esto ayuda a explicar las campañas de deportación periódica, masiva e inhumana a lo largo de la historia de los Estados Unidos (Decade of Betrayal, 1995), incluyendo campañas de linchamiento de los años 1840-1920 (The Forgotten Dead, 2013). La pregunta es ¿por qué? ¿Porque la mayoría son de color bronze, cortos, hablan español y son Católicos? Tal vez, aunque me atrevería a decir que la razón principal puede ser simplemente su color bronze y lo que representa aquí en este pais.

Durante el auge del Movimiento Chicano, es este hecho el que se afirmó con orgullo. Para este país tratan, afirmaron algo radical; que eran mestizo / mestiza y parte de un continente de bronce que no reconocía ningunas “frontera caprichosas”. Estos fueron los orígenes de “Brown is Beautiful” y “Brown Power!” y tales ideas estaban incrustadas en El Plan Espiritual de Aztlán, uno de los documentos fundamentales de este movimiento. Muchos también proclamaron una Indigeneidad. Esto era contrario a cómo las generaciones anteriores habían identificado, insistiendo en una identidad blanca, en particular, para emprender batallas legales contra la segregación. Aunque como ha demostrado la experta de la Universidad de Texas Martha Menchaca en el “Chicano Indigenism”, nunca fueron tratadas por la sociedad y sus instituciones como blancos, especialmente en la sala de audiencias.

Casi 50 años después de la altura del movimiento, y la pregunta que ahora se plantea es si los Mexicanos / Chicanos /as no son mestizos / mestizas, sino más bien si son nativos, sobre todo porque la población se ha disparado, ya no se limitan al Suroeste de Estados Unidos y también se han unido muchos más millones de personas de México y América Central, que a menudo comparten una raíz Mesoamericana común y que cada vez más provienen de pueblos Indígenas vivos (no simplemente históricos).

En cierto sentido, estas nuevas comunidades de pueblos Zapotecos, Mixtecos, Purpechas, Otomíes, Nahuas y Mayas, etc., complican la cuestión, aunque en realidad, para estas comunidades, su Indigeneidad no está en cuestión, aunque los extremistas raciales cuestionan su presencia aquí. Lo mismo con los pueblos Mexicanos que se han mezclado con Nativo Americanos en todo Estados Unidos.

La pregunta entonces realmente es en general acerca de los des-indigenizados Mexicanos y Centroamericanos, etc. ¿Son nativos? Esa cuestión debe limitarse a los pueblos des-indigenizados, pero incluso los Yaquis, por ejemplo, son vistos por algunos como Mexicanos en pero no nativos. Sumando a esta complejidad, algunos consideran a los pueblos O’odham que viven en Sonora también como mexicanos pero no O’odham.

Durante el movimiento Chicano, los Mexicanos / Chicanos /Chicanas generalmente hablaban de descender de los pueblos Indígenas; Aztecas y Mayas principalmente. Nunca identificaron cuando ellos mismos dejaron de ser Indígenas. Esa es la clave; no el pasado, sino el presente. Y dado que estamos hablando de quizás entre 30 y 40 millones de personas, ¿es posible volver a la Indigenización, más allá de la descolonización, entre una población que es históricamente anti-Indígena -en gran parte debido al auto-odio provocado por esa colonización? ¿Quien decide? ¿Tiene la America de Anglosajones – incluyendo el gobierno de Estados Unidos – una voz en este asunto? El gobierno puede definir la ciudadanía Estadounidense, pero sin duda no tiene ninguna relación con una identidad histórica que precede a la formación de los Estados Unidos y, de hecho, involucra a todo el continente en comparación con sólo este país.

Es una conversación que se necesita tener, especialmente en una sociedad que está empeñada en erigir un muro masivo – el símbolo consumado de la supremacía blanca – para mantener a las “hordas de bronce”.

Quienes sin duda tendrían una voz en este asunto serían los pueblos AmerIndigenas – los pueblos originarios de este continente – especialmente dentro de los Estados Unidos. Metafóricamente, los “mestizos” son los “hijos” de la gente original de este continente, y así los padres no rechazan a sus hijos, y viceversa, aunque históricamente, lo contrario no siempre ha sido cierto. Debido al colonialismo y al racismo extremo, los “niños” fueron entrenados o educados para rechazar a sus propios padres y muchos lo han hecho y siguen haciéndolo. Dada esta realidad, muchos pueblos originales nunca los “aceptarían”. Otros tienen y hacen, y muchos lo hacen con los brazos abiertos, preguntándose por qué esto ha tomado tanto tiempo “volver”.

Estoy sospechando que si alguna vez llega un momento de plena aceptación, se producirá mínimamente, como resultado de mucho diálogo. Y sin embargo, serán estas comunidades des-indigenizados- las que finalmente tendrán que decidir no sólo su identidad, sino también su futuro. ¿Está entrelazada con los pueblos originarios reconocidos de este continente, o eligen un curso diferente? Pero como se ha señalado, no puede ser una decisión unilateral impuesta.

Rodríguez es profesor asociado en la Universidad de Arizona y puede ser contactado en: [email protected]

La columna fue primero publicado en Ingles con El titulo: Are Mexicans Indigenous? Truthout.org: http://www.truth-out.org/…/it…/42193-are-mexicans-indigenous